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«Realmente no estoy pensando en la NHL en este momento», dice Devante Smith-Pelly

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Las últimas semanas han estado llenas de sorpresas. Entre los movimientos inesperados, está el regreso de Devante Smith-Pelly en la organización del canadiense.

El delantero de 29 años, recién incorporado al Laval Rocket, asegura que aún le queda “mucho buen hockey por jugar”.

Smith-Pelly ha recorrido un largo camino. Pero no esperes verlo jugar para los Habs en el corto plazo.

«No miro demasiado lejos», dijo en una conferencia de prensa el lunes. Voy allí un día a la vez. Ha pasado mucho tiempo desde que jugué. Intento que mi juego vuelva a un buen nivel lo más rápido posible. me enfoco en ayudar [le Rocket de] Laval y yo todavía no estamos pensando en la NHL ni en los próximos pasos. »

Smith-Pelly pasó un año con los Canadiens, de febrero de 2015 a febrero de 2016. Después de acumular 15 puntos en 66 juegos, fue cambiado a los New Jersey Devils por Stefan Matteau en la fecha límite de cambios. Algunos recordarán las lágrimas que derramó durante su última entrevista en Montreal.

Seis años después, está de vuelta. Que levanten la mano los que lo predijeron. El torontoniano, que no ha jugado desde abril pasado, consiguió una prueba profesional con el Rocket durante la temporada navideña.

Es bueno estar de vuelta. Sucedió bastante rápido. Mi agente me llamó y me dijo que Laval estaba interesado en tenerme, así que aproveché la oportunidad. He estado en la organización antes, conozco el ambiente y todo eso. Estaba claro que quería volver e intentar ayudar al equipo.

Devante Smith-Pelly

Se dijo: Smith-Pelly ha recorrido un largo camino.

Primero, ahora tiene en su caja de recuerdos un anillo de la Copa Stanley, ganado con los Washington Capitals en 2018. Con 25 años, había jugado un papel importante en los playoffs, anotando 7 goles y un pase en 24 partidos.

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Sin embargo, las cosas se pusieron feas la temporada siguiente. Tras 54 partidos con los Capitalinos, solo había encontrado el dorso de la red en cuatro ocasiones. Tanto es así que regresó a las menores por primera vez en cinco años.

«El año [après avoir remporté la Coupe]Tenía mucha confianza, dijo. Empecé bien. Después de eso, no sé qué pasó, qué cambió. No quiero entrar en demasiados detalles, pero eso es lo que es. »


FOTO BERNARD BRAULT, ARCHIVO DE PRENSA

Devante Smith-Pelly con uniforme de Washington Capitals

“Cuando regresé a la AHL, solo quería tener más confianza, recuperar mis manos, tratar de marcar goles y ayudar. Yo era uno de los mayores en ese momento. Traté de ayudar a los jóvenes aspirantes. Fui allí y produje. Creo que tuve un impacto positivo en estos jugadores jóvenes que estaban en el sistema. »

Después de su temporada de 14 puntos y 20 juegos con los Hershey Bears, los Capitals decidieron no ofrecerle un nuevo contrato. En septiembre de 2019, obtuvo una prueba profesional con Calgary Flames, sin éxito. Por ello, tomó la decisión de unirse al Kunlun Red Star, el equipo chino de la KHL, con el que ha sumado 11 puntos en 36 partidos.

“Estaba cansado de esperar y solo quería jugar”, recuerda. Fue divertido, sinceramente. Obviamente, todo era diferente. […] Toda la experiencia, creo que fue positiva. »

Todavía buen hockey

Desde que regresó de China en marzo de 2020, hace casi dos años, Devante Smith-Pelly solo ha disputado 14 partidos, todos con el Ontario Reign, en la Liga Americana. Sin contrato desde hace unos meses, ha seguido entrenando en su casa de Toronto.

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“Solo estaba tratando de mantenerme positivo en todo este proceso y hacer ejercicio en casa”, dijo. Yo estaba esperando. »

El delantero de 6 pies asegura que todavía tiene “buen hockey para jugar”. “¡Solo tengo 29, no 49! Sin querer ofender a los jugadores de 49 años”, bromeó.

Smith-Pelly bien podría jugar su primer partido de la temporada el miércoles por la noche contra Syracuse Crunch.

«Dependerá de si tenemos movimientos provenientes de Montreal o no», dijo el entrenador en jefe Jean-François Houle.

“Es un jugador experimentado”, dijo. Por supuesto, no ha jugado mucho este año, por lo que podría estar un poco por detrás de los demás debido a su condición física. Pero si él puede darnos experiencia, tal vez pueda ayudar. »

12 atacantes, 4 defensores

Al igual que el canadiense, el Laval Rocket ha estado parado en las últimas semanas. Varios de sus jugadores habituales siguen en la actualidad en Montreal, lo que significa que el equipo solo contó con 12 delanteros y 4 defensores en la mañana del lunes, en su primer entrenamiento desde el 18 de diciembre.

Los jugadores de Trois-Rivières Lions, como Cédric Desruisseaux, han sido llamados en los últimos días. No obstante, el entrenador en jefe Jean-François Houle espera recibir refuerzos de Montreal en las próximas horas.

«Cada vez que recibimos un jugador, lo implementamos en el entrenamiento y así vamos», explicó Houle. Se trata de tratar de poner a todos en el mismo [longueur d’onde], aunque vengan de otro equipo. »

Después del partido del miércoles, que se llevará a cabo a puerta cerrada en Place Bell, el Rocket tiene programado jugar dos partidos fuera de casa el 14 y 15 de enero, en Springfield y Hartford. Recordemos que el equipo sigue privado del delantero Joel Teasdale (ahora entrena con camiseta amarilla) y de los veteranos defensas Xavier Ouellet y Josh Brook, todos lesionados.

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